Главная » Хабрахабр » Virgin Orbit — новый игрок на рынке недорогих суборбитальных ракет-носителей

Virgin Orbit — новый игрок на рынке недорогих суборбитальных ракет-носителей

Компания была основана около года назад, но до сих пор о ней мало кто слышал. Компания Virgin Orbit, как уже можно догадаться по названию — одно из подразделений корпорации Virgin Group, бессменным руководителем которой является сэр Ричард Брэнсон. Занимается она разработкой технологии доставки на низкую орбиту Земли легких спутников.

Работает ракета на очищенном авиационном керосине, а не сверхдорогом криотопливе, так что и конструкция двигателя может быть максимально упрощенной.
Но то, что сама технология запуска космических аппаратов не является инновационной, не умаляет значимости того, что делает компания. Схема запуска спутников выглядит следующим образом — летательный аппарат выводит небольшую ракету на высоту около 11 км, откуда она стартует и выходит в космос, выводя на орбиту спутники. За последние несколько лет в сфере коммерческой космонавтики появилось много конкурентов, так что сейчас основная задача — предложить клиентам услугу по минимально возможной цене. А они планирует снизить до минимума стоимость вывода спутников на орбиту.

За $10 миллионов или около того компания может вывести на низкую орбиту Земли груз массой в полтонны. Это вполне достижимая цель, во всяком случае, так утверждает руководство Virgin Orbit. Если же требуется грузоподъемность получше — то можно воспользоваться услугами SpaceX с ее тяжелой и сверхтяжелой ракетой-носителями. Немного, но некоторые спутники не весят больше 500 кг.

С 1997 года по такому примерно принципу работает Pegasus XL компании Orbital ATK. Кстати, технология, которая предлагается компанией Брэнсона, не новая. SpaceX предлагает немногим более дорогую услугу вывода спутников массой в несколько тонн. Правда, взлетает Pegasus XL все реже, поскольку стоимость пуска составляет около $45-55 млн, и речь идет о низкой орбите. Но удорожание сейчас составляет не более 30%, поэтому некоторые компании выбирают именно SpaceX.

Если же Virgin Orbit действительно сможет вывести спутник на орбиту за $10 млн, то явно у компании появится целая очередь клиентов.

Но так уж сложилось, что научные организации или коммерческие компании, которым нужны были такие запуски, должны были либо платить кучу денег за свой небольшой груз, который отправлялся «в первую голову», либо же платить поменьше, но ждать своей очереди — то есть момента, когда появится «окно» в запусках крупногабаритных грузов для богатых компаний. Вообще говоря, необходимость запускать небольшие грузы на невысокие орбиты возникает гораздо чаще, чем многотонные агрегаты в дальний космос.

В недалеком будущем даже не очень богатые организации смогут выводить свои грузы на орбиту Земли — это смогут делать как научные организации, так и коммерческие предприятия. Сейчас же все меняется, и насколько можно понять, формируются разные ниши в экосистеме «космического извоза». Сейчас организация, которая «застолбила» себе место, подав заявку на запуск и оплатив ее, ждет около двух лет до момента самого пуска. Сильно сократится и временной интервал реализации заказа по запуску спутника. Желающих отправить свои грузы в космос достаточно много, так что выстраивается очередь.


Испытания двигателя ракеты Virgin Orbit

Например, различные стартапы могут в очень сильной степени зависеть от успешного запуска своего спутника на орбиту. Но как для ученых, так и для бизнесменов ожидание — непозволительная роскошь. И ожидание может просто разорить компанию, которой пришлось ожидать слишком долго.

А значит и предложение должно реагировать соответствующим образом. Можно с уверенностью говорить о том, что спрос на запуски растет очень быстро. Есть компании вроде Virgin Orbit, которые планируют отправлять грузы с Земли на орбиту в два этапа. И оно реагирует: на рынке появляются десятки компаний (о некоторых из них просто не пишут), которые стараются разработать как можно менее дорогое решение для запуска спутников в космос. Некоторые компании стараются разработать технологию, которая позволила бы «печатать» на специальном 3D-принтере как корпуса ракет, так и их двигатели. Есть и другие. В этом случае создание стоило бы минимум.

Понятно, что выживут далеко не все, а только те, кто сможет «сделать предложение, от которого невозможно отказаться». Как бы там ни было, но руководству компании стоит поторопиться, чтобы не отстать от конкурентов — как уже говорилось выше, их становится все больше. В это предложение входит и цена — если она будет меньше, чем средняя по рынку, клиентов это привлечет.

Ее основной задачей считался «космический извоз» — то есть отправка на низкую орбиту Земли туристов. Кстати, Virgin Orbit выделилась в самостоятельное подразделение из Virgin Galactic — еще одной космической компании Брэнсона. За то, чтобы пробыть в условном космическом пространстве несколько минут многие обеспеченные люди готовые платить сотни тысяч долларов.


Уияльм Померанц на одной из производственных площадок Virgin Orbit

Руководит Virgin Orbit Уильям Померанц, который ранее занимал должность руководителя в Virgin Galactic. Но после того, как начала работу компания SpaceX, Брэнсон и его коллеги поняли, что отправка в космос спутников может тоже приносить прибыль, и немалую. Померанц работал в НАСА, пять лет он работал в XPrize Foundation, где управлял Google Lunar XPrize.

Изначально Уильям Померанц посчитал, что нет, не может. Интересно, что изначально представители Virgin попросили Померанца ответить на вопрос — может ли система запуска спутников в космос с промежуточного летающего аппарата быть прибыльной. Дело в том, что все больше компаний стали интересоваться возможностью запуска миниатюрных спутников, масса которых минимальна. Но с течением времени он изменил свое мнение.

По указанным выше причинам запустить в космос свои спутники многие компании не могли — кто-то из-за нехватки средств, еще кто-то — из-за отсутствия возможности в срок получить место на ракете-носителе. Такие спутники стали создавать как научные организации, так и коммерческие предприятия.

В движение ее бы приводил один-единственный двигатель Merlin. Кстати, у SpaceX была идея отправки в космос грузов с использованием легкой ракеты-носителя. Но дальнейшего развития эта идея не получила. С его помощью в космос можно было бы запустить груз массой в несколько сотен килограммов, не более. С остановкой этого проекта появился реальный шанс у других компаний, включая SpaceX. Во многом потому, что компания уделяла основное внимание ракете Falcon 9 и кораблю Dragon.

Чуть позже штат стал увеличиваться, расширившись до 40 человек. Померанц стал первым сотрудником новой компании. Сегодня здесь работают сотни человек, причем часть — это специалисты из Boeing, SpaceX и других компаний, занятых в аэрокосмической сфере и смежных секторах.

Ракета состоит из двух ступеней. Сейчас площадка, на которой работает компания, полна частей ракеты LauncherOne — есть обтекатели, корпус и прочие элементы. Вторая ступень приводится в движение движком меньшего размера Newton 4. Что касается первой, то ее диаметр составляет 1,8 метра, а запуск производится при помощи двигателя Newton Three. По словам разработчиков, ракета может вывести на низкую орбиту груз в полтонны. В ступени есть топливный бак, который и снабжает горючим двигатель.

Преимуществами ракеты является относительно большое количество разных мест, откуда можно отправить ракету, меньшая, чем у больших ракет-носителей зависимость от погодных условий, возможность вывода спутников на разные орбиты при помощи мобильной системы запуска.

Насколько перспективен рынок малых спутников?

Пока что не совсем ясно, но в Virgin Orbit считают, что треть клиентов — компании, которые еще никогда не осуществляли вывод собственных спутников на орбиту. Еще треть — те, кто ранее уже плотно работал с космосом и теперь решил снизить свои операционные затраты, плюс треть — правительственные организации. Померанц и его шеф Ричард Брэнсон считают, что сейчас есть все возможности для работы компаний, осуществляющих запуски грузов при помощи небольших ракет.

Зато в следующем планирует осуществить около дюжины пусков. В этом году компания не собирается осуществлять коммерческую деятельность. И еще примерно 12-24 пуска будут осуществлены в 2020 году.

Основные инвесторы — сам Брэнсон, так также государственный инвестиционный фонд из Абу-Даби Aabar. Несмотря на то, что работы еще и не начинались, в компанию уже инвестировали сотни миллионов долларов. Плюс ко всему есть еще $4 млн от DARPA.


Полностью собранная вторая ступень, установленная в пустыне Мохаве, Калифорния, США

По словам Померанца, его компания будет прибыльной при условии осуществления примерно 12 пусков в год. Но что с прибыльностью? С их помощью Virgin Orbit надеется разрабатывать как корпуса ракет, так и ракетные двигатели. Для снижения себестоимости создания ракет и самих пусков компания собирается использовать печать на специализированных принтерах. Кроме того, новые технологии помогут сократить время изготовления одной ракеты с 10 месяцев до 2-3.

Когда клиенты услышат о готовности первой ракеты, они должны знать, что вот-вот будет отправлена в космос и вторая. Померанц считает, что одновременно с подготовкой первого полета необходимо сразу же готовиться и ко второму. Космическая доставка грузов на орбиту должна быть подобной конвейеру, чтобы у клиентов всегда была возможность отправлять грузы именно тогда, когда это нужно.

Сейчас, например, бурным ходом идет развитие космической индустрии в Китае. Что же касается конкурентов, то их действительно становится все больше. Пуск был осуществлен на этой неделе. В частности, космический стартап из Пекина, который называется OneSpace запустил первую в Китае частную ракету. Речь идет о небольшой суборбитальной ракете, высота которой составляет около 9 метров.

Это тоже суборбитальные ракеты, которые отправляются на высоту около 100 км от поверхности Земли.

В настоящий момент SpaceX прекратила работы по модификации ракеты-носителя Falcon 9, остановившись на текущей версии Block 5. Что же касается SpaceX, то Илон Маск сообщил, что надеется на дальнейшее снижение себестоимость запуска ракеты-носителя, причем это снижение будет радикальным — вплоть до $5-6 млн. Освободившиеся ресурсы можно использовать для развития других направлений.


Оставить комментарий

Ваш email нигде не будет показан
Обязательные для заполнения поля помечены *

*

x

Ещё Hi-Tech Интересное!

[Перевод] Ленивая загрузка изображений с использованием IntersectionObserver

В наши дни главным камнем преткновения на пути к высокой скорости загрузки сайтов являются изображения. Это особенно характерно для проектов из сферы электронной коммерции. На них изображения, обычно довольно «тяжёлые», составляют основную часть содержимого страниц. Это, как правило, приводит к ...

Два скилла, которые помогут стать отличным разработчиком

В новом своем материале он решил рассказать, какие навыки помогают разработчику в его ежедневном труде. От переводчика: эта статья — перевод оригинальной статьи Бара Франека, специалиста по JavaScript. Но речь не о программных инструментах, а, скорее, ментальных. Без разницы, какую ...